CHARLES LAUGHTON : « LA NUIT DU CHASSEUR ». 1955

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Il est du cinéma comme de la vie, il nous laisse soit de bons soit de mauvais souvenirs, voir parfois même, pas de souvenir du tout, ce qui quelque fois n’en est que mieux. Parfois pourtant, comme une comète traversant le ciel, laissant derrière elle une queue luminescente que l’on croirait infinie et éternelle, un film traverse l’écran, et imprime sur nos rétines des images inoubliables, des images, qui notre vie durant, restent toujours présentes, ineffaçables,

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comme les Contes de Fées que nos parents nous racontaient, tandis que nous étions allongés bien à l’abri dans le cocon de notre lit, barrière salvatrice et infranchissable, pour tous les vilains monstres et horribles créatures peuplant ces histoires dont nous avions tant besoin pour pouvoir nous endormir…

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« LA NUIT DU CHASSEUR » réalisé par l’acteur anglais CHARLES LAUGHTON, est une de ces merveilles, une fable sombre, horrifique, élégante, fantastique, onirique, un Chef d’Œuvre comme il en existe peu, qui parle à la part d’enfance qui se cache en chacun de nous, un peu comme l’avait fait Jean Cocteau avec « La Belle Et La Bête ».

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Seul et unique film de son réalisateur, « LA NUIT DU CHASSEUR » est un conte de fées moderne, il nous charme, nous effraie, nous attire, nous fait trembler, mais également rêver! Et oui, nous aimons avoir peur.  CHARLES LAUGHTON tel un poète l’a bien compris, et nous entraîne dans les méandres qui coulent entre le Bien et le Mal.

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Et comme par magie, nous redevenons des enfants, avec la peur du noir, la peur des ombres qui semblent douées d’une vie propre, il nous prend par la main pour nous conter cette terrible et merveilleuse histoire de deux enfants, un petit garçon et sa sœur plus jeune encore,

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pourchassés par un monstre déguisé en homme, en prédicateur malfaisant et meurtrier, à travers un monde presque irréel, ô combien effrayant par instant, et ô combien merveilleux à d’autres.

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Personnellement, la première fois que j’ai vu ce film, j’ai su que je ne l’oublierais jamais, qu’il serait toujours présent dans un coin de ma tête, tapis, endormi mais vivant, avec sa splendide musique limpide, fragile et forte comme les fils d’une toile d’araignée…

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Sa troublante beauté, ce noir et blanc chatoyant de mille couleurs incomparables, ces acteurs possédés par leur rôle.  » LA NUIT DU CHASSEUR » est un film d’horreur et d’amour, de joie et de tristesse, de lumière et d’ombre, de mort et de vie. Et si on y parle de Dieu, c’est à travers la bouche d’un assassin sordide, inhumain, sans pitié,

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pour qui la vie ne compte pas plus que le souffle du vent, un prédicateur fou, mais précis et intelligent dans l’exaltation de cette folie homicide, surtout intéressé par l’argent, son Dieu est Satan. Il a en lui une espèce de fausse dualité de bonté et de haine, mais qui ne sert qu’à dérouter les gens, à les tromper sur le sens et les raisons de ses actes.

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En s’attaquant à l’innocence de deux enfants, il leur brise leur enfance. Le garçon John, n’a pas encore dix ans, mais il se sent responsable de sa petite sœur, Pearl, il l’a juré à son Père avant que celui-ci ne soit arrêté par la Police. Alors il se doit de penser, d’agir comme un adulte conscient de ce qui se passe, car les autres adultes du films se laissent berner ou sont des alcooliques.

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ROBERT MITCHUM donne au rôle du révérend Harry Powell une auréole de ténèbres et de monstruosité. Il fait peur. C’est un psychopathe. Il est l’incarnation du mal absolu, du Malin! C’est le Croquemitaine. Sur les phalanges de ses mains sont tatoués LOVE sur l’une, et HATE sur l’autre. AMOUR et HAINE. Il donne certainement dans ce film sa meilleur performance.

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« LA NUIT DU CHASSEUR » est un film unique, il ne ressemble à rien qui n’est déjà été réalisé. Si j’étais croyant, je dirais que CHARLES LAUGHTON a été touché par la main de Dieu pour réaliser son film, touché par la grâce divine, ou plus prosaïquement touché par le génie. Je vous laisse le choix…

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Adapté du roman éponyme de DAVID GRUBB, « THE NIGHT OF THE HUNTER », LAUGHTON arrive à transcender le livre, à en extraire « La substantifique moelle » comme disait Baudelaire, dans ses poèmes crépusculaires, pour en faire un film crépusculaire, illuminé par instant d’éclairs éblouissants. « …Juste avant d’être arrêté par la Police, et condamné à mort, Ben Harper confie à John son fils, âgé d’une dizaine d’années, le butin de son braquage, et le cache dans le ventre de la poupée

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de sa petite fille Pearl, plus jeune que son frère. Il fait jurer à ses enfants de ne jamais révéler où se trouve l’argent, même à leur Mère.

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Nous sommes dans une Amérique rurale durant la grande dépression. Le compagnon de cellule de Ben Harper est un révérend défroqué Harry Powell. Et la nuit Ben parle en dormant, peu, mais d’une manière assez explicite pour

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attiser la convoitise du révérend, qui une fois libéré, part à la recherche de la petite famille, afin de mettre la main sur l’argent. Il ira jusqu’à épouser la mère pour faciliter sa quête.

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Mais malgré ses demandes réitérées, ses harcèlements, il obtient toujours la même réponse à ses questions, Non.

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Après avoir tué leur mère,

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les deux enfants s’enfuient dans une petite barque sur la rivière, (dans un moment bucolique de pure féérie, de retour à l’enfance, à sa magie, à sa quiétude et sa douceur, ponctué d’une magnifique chanson de WALTER SCHUMANN qui a réalisé la musique du film.)

Ils seront recueillis par une vieille femme pleine de bonté, généreuse, mais de caractère, habité par l’Esprit Saint, qui garde chez elles des enfants égarés, et les protège contre le mal et le vice environnant.

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Le révérend se lance à leur poursuite… »

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Il est dans ce film des scènes magiques, des scènes d’anthologie, que je ne peux pas toutes citer, c’est pourquoi, il faut absolument voir le film. ROBERT MITCHUM s’adressant directement à Dieu en levant la tête et les yeux vers le ciel, comme un homme de bien,

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prenant tour à tour une voix mielleuse ou forte, et qui refuse de toucher sa nouvelle femme le soir des noces, car on ne commet l’acte de chair que pour avoir des enfants,

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et non pour un vulgaire plaisir charnel. Il réussira à la transformer en une bigote, criant ses péchés devant un parterre de fidèles psalmodiant  « Alleluïa ».

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SHELLEY WINTER est remarquable dans son rôle de mère et de femme, aveuglé par le charisme du révérend, elle apporte sa candeur, sa simplicité, sa bonté, elle est une proie facile, un agneau face à un loup féroce aux abois, qui ne demande qu’à mordre.

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La scène où elle est attachée à sa voiture, au fond de l’eau, les cheveux bercés par le mouvement de l’onde est absolument splendide. Et c’est vrai que sous ses allures de conte de fées moderne, « LA NUIT DU CHASSEUR » est d’une noirceur et d’une morbidité, qu’aucun film d’horreur n’a su égaler.

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Puisque dès la première scène du film, alors que l’on entend la voix de LILIAN GISH citer la Bible, un groupe d’enfant trouve le cadavre d’une femme. Le seul adulte remplit de bonté et de lucidité du film est la vieille femme jouée par LILIAN GISH, grande star du cinéma muet. Elle représente à la fois, le Père, la Mère, la Grand Mère et le Sauveur.

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Sa maison est la maison de Dieu, les enfants qui y habitent, elle les a ramassé dans la rue en cette période de grande crise. Elle recueille de la même manière John et sa sœur Pearl. Et la première chose qu’elle fait, c’est de les laver, comme pour enlever de leur corps les traces des souillures qu’ils ont pu connaitre.

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Mais le révérend retrouve leur trace, par contre cette fois, c’est un fusil braqué qui l’attend. Toute la maison veille et monte la garde car le Mal est dehors et rôde pour entrer.

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Il est vrai que pour réaliser le film, CHARLES LAUGHTON s’est entouré d’une équipe exceptionnelle, STANLEY CORTEZ comme directeur de la photographie, et son travail est absolument sidérant, d’une poésie constante, d’ombre et de lumière sur des décors très Expressionniste Allemand, et son noir et blanc explose de couleurs.

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Le scénario est signé JAMES AGEE immense critique de cinéma, il accentue le côté social du roman par rapport au reste. La grandiose, et poétique musique comme je l’ai dit plus haut est signé de WALTER SCHUMANN. Tel un chef d’orchestre, CHARLES LAUGHTON a dirigé ses musiciens sur une partition magique, ressortant le meilleur de chacun,

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afin de créer un univers de beauté et de perversion, une œuvre grandiose, une symphonie sur les peurs des enfants que nous sommes tous, afin que jamais nous ne puissions oublier cette « NUIT ». 

Le tournage du film dura trente cinq jours, pour un petit budget de 800.00 dollars. Pourtant à sa sortie, le film fut un échec total, aussi bien commercial que critique. Il fut même interdit dans certains Etats d’Amérique, et censuré dans de nombreux pays d’Europe,

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mais comme le rappel Philippe Garnier dans son livre « La Main Du Saigneur » la pire des censure, fut l’indifférence générale. Son statut de Chef d’Œuvre du cinéma américain, de film Culte, il ne l’obtient qu’au fil des années.

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Le côté très stylisé du film, la magie visuelle visionnaire, baignant dans un noir et blanc presque mouvant, des décors anguleux d’une beauté lugubre, où joue cette lumière, ces jeux d’ombre à la manière de l’expressionnisme allemand des années 20, et la mise en scène très élaborée de LAUGHTON face à des personnages très manichéens, portés par des acteurs absolument parfaits, et bien tout cela est passé à côté du regard du public de 1955.

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« LA NUIT DU CHASSEUR » est un film multiple, à la fois thriller, film policier, film d’épouvante, drame et conte de fées. Sur certains plans et certains gags, on peut même dire qu’il s’apparente au style de dessin animé de Tom & Jerry et de Tex Avery. La scène de la cave,

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où Powell poursuit les enfants sur l’escalier en tendant deux bras pour les saisir, renvoie directement à la Créature de Frankenstein, jouée par Boris Karloff dans le film de James Whale.

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L’esthétique du film est particulièrement soignée, léchée. LAUGHTON a cherché la perfection, il ne fut pas loin de l’atteindre. La scène où John et Pearl sont dans la barque sur la rivière

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est à ce titre exemplaire, car on ne s’attarde pas sur eux,

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mais sur les animaux environnants, le temps semble figé, c’est en cela que j’ai parlé de dessin animé.

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Le résultat final résulte également en grande partie de l’importante du somptueux travail de STANLEY CORTEZ. C’est un véritable travail d’équipe, mais d’une équipe de surdoués. Les décors de studio, comme la chambre à coucher où les jeux d’éclairage font penser à une cathédrale ou l’ombre et la lumière, telles des entités vivantes semblent avaler les personnages

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perdus en leur sein renvoient complètement à l’expressionnisme. Les peurs de l’enfance sont très bien représentées, comme l’écrit DAVID CRUBB dans le roman : « …Un enfant regarde une ombre sur un mur et voit un tigre. Et les adultes disent : « Ce n’est pas un tigre retourne au lit. »

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Et quand l’enfant s’endort, c’est un sommeil hanté par le tigre, par la respiration du tigre sur les carreaux de la fenêtre… » Et cette phrase résume bien le film, puisqu’aucun adulte ne croit que le révérend puisse être un monstre, seuls, les deux enfants le savent, et doivent se protéger pour lui échapper.

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Ils connaissent la peur de ne plus pouvoir compter sur les adultes, jusqu’au moment où ils se trouvent sous l’aile protectrice de LILIAN GISH, l’Ange salvateur, la force, la compréhension, la douceur, la compassion, l’humanité mais aussi la puissance de la vérité,

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la puissance de la vraie religion. Ce n’est donc pas un hasard si le film s’ouvre sur Rachel Cooper LILIAN GISH,

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sur un fond d’étoiles, puis sur le même fond d’étoiles apparaissent les têtes des enfants, et sur ces images la voix douce et agréable de cette vieille dame qui récite

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« …Et maintenant les enfants n’oubliez pas ce que je vous ai dit l’autre dimanche. Que le seigneur est monté sur la montagne et qu’il a dit aux gens : « … Heureux les cœurs purs, car ils verront Dieu. Et il a dit aussi que le roi Salomon au sommet de sa gloire n’était pas aussi beau que le lys des vallées. Et je sais que vous vous souviendrez de ne pas jugez afin de n’être pas jugés. Et cela je vous en ai donné la raison… » Ensuite l’image change, et vue d’une grande hauteur, on aperçoit la voiture du révérend qui roule sur une route de campagne.

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La voix elle, continue sa litanie « … Et le seigneur a dit aussi :  » gardez-vous des faux prophètes qui viennent à vous vêtus en brebis mais qui au-dedans sont des loups. Vous les reconnaîtrez à leurs fruits…. Un bon arbre ne peut porter de mauvais fruits ni un mauvais arbre porter de bons fruits. C’est donc à leurs fruits que vous reconnaîtrez les arbres … »

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C’est significatif car Rachel et le révérend Powell, sont deux êtres diamétralement opposés, L’une est bonne et douce, l’autre est le mal et la violence, l’une est lumière, l’autre est ténèbres. Lorsque l’on découvre le révérend au volant de sa voiture, il vient de commettre un crime et levant une main vers le ciel s’adresse à Dieu

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« …Que me réserve l’avenir à présent, Seigneur? Une autre veuve? Ca en fait combien maintenant?… »  Considérant que sa route est tracé par Dieu. « Parle-moi, Seigneur, et je T’obéirai ». Une autre scène est très parlante alors que Powell devant la maison de Rachel se met à chanter un cantique, qui dans sa bouche possède un relent maléfique, détourné de sa raison d’être, Rachel, très croyante se met à chanter avec lui,

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l’accompagne, en citant Jésus, et dans sa voix c’est Dieu qui chante ou du moins à qui elle s’adresse. Powell incarne la religion dévoyée, même s’il n’a que Dieu à la bouche, celui ci est le Dieu du Mal, Satan déguisé en agneau, un démon tombé des cieux,

alors que Rachel dans son extrême bonté, représente le ciel, la pureté de l’âme, elle est Amour et incarne le Bien Absolu.

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Il ne faut pas oublier non plus que CHARLES LAUGHTON dans son film a voulu dénoncer les méfaits des pseudos prédicateurs évangélistes. Il ne s’en prend aucunement à la religion elle même, mais à ses sois disant représentants, des marchands de boniments qui arrivent à perturber le cœur d’honnêtes gens, à leur prendre leur argent et à exercer sur eux une espèce de main mise à la manière dont agissent les sectes.

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On s’en rend compte justement dans cette scène où SHELLEY WINTER avoue ses fautes, ses péchés devant un parterre d’illuminés, le tout sous le regard dévoyé et possédé de ROBERT MITCHUM. En fin de compte, on peut arriver à se poser la question, « LA NUIT DU CHASSEUR »  est-il un conte, une allégorie ou bien un rêve d’enfant?

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Le chef opérateur STANLEY CORTEZ, crée des images, comme d’autres écrivent des poèmes, ou compose de la musique, la puissance expressive, l’expression dramatique, un sens de la poésie affirmé, contribue de merveilleuse manière à la beauté du film. CHARLES LAUGHTON pour retrouver cette espèce de magie qu’il voyait enfant dans les films muets, filme en noir et blanc, un comble alors que tous les films sortent en couleurs.

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Il demande à MITCHUM de ne pas hésiter à en faire un peu trop, quitte à sur jouer certaines scènes. Ce qu’il fait, un peu à son corps défendant, et qui donne parfois à son personnage un côté grotesque de dessin animé,

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ou à l’opposé la puissante noirceur du sceau des ténèbres. C’est tout cela qui a permis de créer une Œuvre unique, orpheline, qui ne ressemble, comme je l’ai dit, à aucun autre film.

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« LA NUIT DU CHASSEUR » est un OVNI dans l’histoire du cinéma mondial. Il est avec « Orange Mécanique » de Stanley Kubrick, mon film préféré. Si vous demandez à l’adulte que je suis, quel est le film que je préfère, je vous répondrais « Orange Mécanique » , mais si vous demandez à l’enfant qui sommeille en moi, mais qui est bien vivant, il vous dira

« LA NUIT DU CHASSEUR ».

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Donc, en fin de compte ex aequo, ce sont mes deux films préférés… En 1992, le film est sélectionné par le National Film Registry pour être conservé (avec d’autres films tels que « Autant En Emporte Le Vent »  « Blanche Neige Et Les Sept Nains »  « Casablanca »  « Chantons Sous La Pluie »  « Citizen Kane »  « Star Wars » (le premier) « Le Magicien d’Oz »  « La Prisonnière Du Désert »  « Les Raisins De La Colère »  « Les Temps Modernes »  « Le Parrain 1 & 2 »  « King Kong »   « Frankenstein » de James Whale,  « Psychose »  « Vol Au-dessus d’Un Nid De Coucou »   « E.T »  « West Side Story »   « Les Dix Commandements »   « La Nuit Des Morts Vivants »   « Les Aventuriers De l’Arche Perdue » et de très nombreux autres,

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675 films en tout à la fin 2015)  à la Bibliothèque du Congrès des Etats-Unis pour son « importance culturelle, historique ou esthétique ». Et si en tout compte fait,  « LA NUIT DU CHASSEUR » était le plus beau film de l’histoire du cinéma ?

Peut être, quelques fois, il vous arrivera, alors que vous êtes allongés tranquillement dans la quiétude de votre lit, bien à l’abri, bien au chaud, dans le presque noir de la nuit, t’entendre susurrer dans votre crâne, ou peut-être, au dehors, sous votre fenêtre, ou dans le jardin, ou à côté, dans le couloir derrière votre porte, la voix de l’épouvantable « CHASSEUR » chantant…

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Leaning, leaning ………

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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